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田溯寧:開放的5G

寬帶資本?·?2020-03-02
既然每個人都可以擁有自己的計算機,未來也許每個人可以擁有自己的網絡。

編者按:本文來自微信公眾號“寬帶資本”(ID:bjkdzb),作者田溯寧,36氪經授權發布。

5G萬物互聯的雄心,伴隨著巨大的基礎設施投資和運維成本。中國正式啟動5G商用已半年有余,在加速布局的過程中,備受關注的問題是:5G提供什么樣的應用與業務模式,才能使投資獲得可持續的回報?

近日,在《開放的5G》一文中,寬帶資本董事長田溯寧回顧了信息技術開放的歷史經驗,由此引申至5G開放的價值與挑戰。在席卷全球的5G浪潮里,看中國的創業者、投資者、監管者、運營者如何順勢而為。

以下為全文分享。

圖片來源:Pixabay

通訊行業內對5G基礎設施投資及巨大運維成本的關注是:它會提供什么樣的應用,才能使這個投資有可持續的回報與業務模式?

3G、4G 的網絡是為大眾移動客戶所設計,它所有的用戶網絡無差異,5G則是提供一個聯接物的網,為產業界提供有差異性的聯接,即網絡為不同應用提供有差異的(帶寬、時延、安全等級)服務。若以交通打比方,有航空、公路、水運、鐵路網,公路又可以分為高速、普通、鄉村網等。它要解決社會數字化時代對無所不在連接的需求。這是一個偉大的科技理想,不僅人要聯網,車要聯網,機器設備也要聯網,甚至很多有價值的動物、植物也要聯網。設想一下,如果有一個可靠的網絡能把豬聯接成網,這個“網”可感知豬的體溫、狀態、體重等,困擾我們的豬瘟疫就可以及時預防。

要完成這樣一個無所不在,又分等級的通訊網絡,使用的技術稱之網絡“切片”,即一個物理網絡,用軟件控制,為不同應用進行“虛擬化”,提供不同等級的網絡。相似交通網,通過時間與空間的劃分來提供不同速度的列車。這種理想在物理的軌道交通不容易實現,但是在通訊網絡里,以軟件定義是可以做到的。通訊歷史最主要的創新之一是光纖技術,它使通訊信號傳播速度比銅線上萬倍提升。又通過波分與時分的技術,使傳輸容量幾十萬倍的提升。無線通訊技術也是這樣,對時間與空間的切分與復用,永遠是通訊技術創新的一部分。

技術上來講5G網絡的切片是信息與通訊技術的結合。信息技術(IT)是以計算機代表的演進;從主機、個人計算機、萬維網、到今天的云計算。通訊技術(CT),演進是語音交換、數據通訊、無線通訊(2G、3G、4G)等。由于通訊技術從電話開始就是國家的關鍵基礎設施,通訊資源(號碼、頻率、管道)有限,完成全球通訊又要求國家之間互聯互通,因此它一直有“強管制”的特點。它的標準往往是經過數十年的研究討論,并在全球范圍內達成一定共識,才能大規模應用。因此我們看全球的電信行業運營商數量有限,創新周期長。而信息技術往往是技術創新驅動,經常一二家公司由于創新,快速拓展市場,形成事實上的行業標準及全球少數廠家的壟斷。如同早期的IBM及今天的微軟、Intel等。

信息技術早期開始于一個封閉的技術體系,即硬件、軟件、應用,均由一個公司提供。從五十年代開始IBM一家獨秀達四十年之久。它曾說世界上只需幾十臺主機。七十年代末工作站及PC的出現,開始信息革命的黃金時代,它是理想主義與商業創新的結合。為什么每個人不能擁有計算機?計算資源應該是多元化的,大型企業、中小企業、個人可能需要不同的計算能力。實現多樣化的計算推進了系統的開放,把芯片制造、整機、軟件、應用解耦出來,每個領域由最有創造性技術的公司來提供。今天硅谷為代表的信息企業,大多是計算機體系開放的結果。

今天的5G很像七十年代主機體系,大部分通訊的設備均是芯片,系統與軟件的緊耦合。由于通訊系統更復雜,分為接入線、城域網與核干網等,它對服務質量的保障需要端到端,過去很難做到開放。但是我們要真正實現5G的理想,即萬物互聯,又要有個性化的專網,既有大規模基礎設施投入,又要有多種應用來使基礎設施投入有可持續的回報,從歷史上可借鑒的就是信息技術開放的道路。

5G的開放比起信息產業的開放有著更多挑戰:如何在開放體系中做好安全可靠與互聯互通;技術創新(芯片、系統軟件)在開放下的模式是否有可持續商業價值?

全球的通訊運營商,由于成本與創新的壓力也開始在接入網方面進行開放的實踐,O-RAN(開放無線接入聯盟),仍是中國運營商應推動并主導在全球開始的開放5G的第一步。近日,美國DARPA已開始全面開放5G的努力,互聯網的基礎協議(TCP/IP)就是六十年代DARPA主導下開發出來的。如果開放5G的技術與業務目標能實現,我們會看到如同八十年代硅谷工業站、PC,為代表生態級的創新、創業的開始。關鍵決取技術成熟度,監管的放松,及創業者與風險投資的涌現。近來5G專網(私有5G)近期的嘗試,可能會是推動開放5G的一種力量。

中國正在建立自己核心技術生態體系,要率先抓住進入數字化社會的時代機遇,一個開放、分級的,無所不在的網絡,是數字化社會基礎設施,帶動創新生態的發動機。也是解決現代化環境、住房、交通、農業諸多問題的新辦法。

開放的5G也許還有諸多困難,但有現實的需求,可能的技術途徑及歷史經驗。這時候我們應呼喚創業者、投資者、監管者、運營者等開始探索這個機會。這時候需要技術理想主義者,就像個人計算機先輩那樣的。既然每個人都可以擁有自己的計算機,未來也許每個人可以擁有自己的網絡。

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